Michael League von Snarky Puppy über die neueste Entwicklung der Joyfully Eclectic Group

Bei Snarky Puppy Shows weiß Michael League nie, was für ein Musikkopf in den ersten Reihen sitzen wird. „Es gibt Leute in Slayer- oder Biggie Smalls-T-Shirts“, sagt er. „Manchmal sind es Folkloremusiker. Es gibt Leute, die dabei waren, als Weather Report seine Sache machte, und sehen, dass sich eine Art Kontinuum entwickelt. Ständig kommen Leute auf mich zu und sagen: ‚Ich kann den Einfluss von Mahavishnu oder Return to Forever wirklich hören.‘ Es ist ein sehr vielfältiges Publikum.“

Diese Bandbreite hängt sicherlich mit der Musik zusammen, die Snarky Puppy seit mehr als 15 Jahren macht. Mit League hat sein Gründer, Bassist und häufiger Komponist, Snarky Puppy, religiös nicht klassifizierbar gewesen; Auf ihren fast Dutzend Live- oder Studioaufnahmen haben sie Jazz, Funk und Elemente der Weltmusik und Fusion integriert. Die Grammys, die sie gesammelt haben – Best R&B Performance 2013, Best Contemporary Instrumental Album 2015 und 2016, letzteres für Culcha Vulcha – sind selbst ein Hinweis darauf, wie breit gefächert ihr Sound ist.

„Leute, die nach 16 Jahren bei uns sind, wollen eigentlich nur etwas Neues von uns ausprobieren“, sagt League, 34. „Dafür haben sie sich angemeldet. Wenn wir nach Culcha Vulcha drei Pop-Platten gemacht hätten, hätten wir alle unsere Fans verloren. Wir haben eine Geschichte davon, von einer bizarren Verbindung zur anderen zu springen.“

Auf ihrem neuen Album Immigrance ist der Twist eine subtile Reife. Workouts wie „Chonks“ und „Bigly Strictness“ ermöglichen es einigen der 19 Musiker, sich mit flüssigen Gitarren-, Horn- oder Keyboard-Soli auszudehnen, doch die Band neigt sich in ihre Grooves – mehr im Dienste von Melodien als von Chops. Songs wie „Coven“ haben sogar eine Big-Band-Mühe (und obendrein ein Old-School-Mellotron).

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„Man riskiert, Menschen vor den Kopf zu stoßen, die die großen, aufregenden Momente lieben“, gibt League zu. „Aber wenn wir älter werden, stehen die Jungs auf die Idee von schönen Grooves und Sounds, besonders je weiter sie sich davon entfernen, jung zu sein! Diese Dinge sprechen dich mehr an als verrückte Licks. Wir bauen lieber schöne Grooves auf, die uns gefallen, und sitzen etwas länger an den Dingen.“

League wurde in Kalifornien geboren, wuchs aber in Alabama und Virginia auf. Er war ein Rocker im Teenageralter, spielte Led Zeppelin- und Cream-Cover mit einer Highschool-Band und schwelgte in Pearl Jam und Soundgarden. Aber als Zeichen seines wachsenden Eklektizismus war sein erster CD-Kauf „Another Level“ von Blackstreet (die mit „No Diggity“), und sein musikalischer Verstand wurde von Steely Dans Nineties-Live-Album „Alive in America“ umgehauen.

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„Sie haben auf Rock’n’Roll- und Funk-Art gegroovt, was mich für diese Sache geöffnet hat, und ich war weg“, sagt er. „Zu der Zeit spielte ich Gitarre, also war es das Jucken, Gitarristen zu hören, die Jazz und Rock für mich mischten, das Kratzen musste ich gekratzt haben. Jazz hatte etwas, das sich wie ein hoher, ferner Berg anfühlte, der erklommen werden musste.“ (Es überrascht nicht, dass Teile von Immigrance ohne den Gesang von Donald Fagen wie Steely Dan aus der Spätzeit klingen.)

An der University of North Texas studierte League – der während der High School zum Bass wechselte, wo er auch in einer Jazz-Fusion-Gruppe spielte – Jazz, übte Tonleitern und gründete 2003 die frühe Version von Snarky Puppy. Nach seinem Abbruch blieb League in Dallas. Seine musikalische Palette erweiterte sich noch weiter, als er eingeladen wurde, bei Erykah Badu und ihrer Band zu hospitieren und mit einigen ihrer Musiker auch Gospel in Clubs spielte. „Ich hatte keine Ahnung, dass sie in diesem Club vier Nächte in der Woche in Dallas leben und spielen“, sagt er. „Es war ein großer Hauch frischer Luft, nachdem ich etwas getan hatte, was ich so lange in der Schule getan hatte.“

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Nach eigenen Angaben ist League – der vor einem Jahrzehnt nach Brooklyn gezogen ist – „eine sture Person“ und fügt hinzu: „Deshalb habe ich mit so vielen Leuten eine Instrumentalband gegründet. Es ist kompletter finanzieller Selbstmord.“ Wie auf Immigrance zu hören ist, liebt er auch immer noch das Albumformat und die Bandbreite, die es bietet, obwohl es heutzutage ziemlich ramponiert ist.

Doch für all seinen Bildersturm wurden League und Snarky Puppy belohnt, und zwar nicht nur mit Grammys. League hat ein Studio in Brooklyn. Er plant bereits einen ehrgeizigen Nachfolger von Immigrance, der auf der ganzen Welt gefilmt und aufgenommen werden soll. Und er tourt und nimmt weiterhin mit seiner anderen Band Bokanté auf, die Blues und westafrikanische Musik verbindet.

Auf Anregung von David Crosby, mit dem League in den letzten Jahren auf Platten und auf der Bühne zusammengearbeitet hat, plant League auch sein erstes Soloalbum mit seinem Gesang und Gitarrenspiel. Crosby war auch eine inspirierende Figur. „Ich habe von Crosby so viel darüber gelernt, was man nicht tun sollte“, sagt er. „Er ist sehr offen in Bezug auf die Fehler, die er in seinem Leben gemacht hat: ‚Bitte tu das niemals – ich habe es getan, und ich bereue es und es verfolgt mich.‘ Daraus habe ich so viel gelernt.“

Und was diese Grammys betrifft – und die Kopfspiele, die sie mit Musikern spielen können? „Die meisten Leute denken, dass man, sobald man Grammys gewonnen hat, anfangen muss, mehr Menschen anzusprechen und das Publikum bei Laune zu halten“, sagt League. „Ich fühle das Gegenteil. Als wir anfingen, Aufmerksamkeit zu bekommen, gab es uns die Lizenz, zu tun, was wir wollten, in dem Wissen, dass die Leute ihm eine Chance geben würden. Ich mache lieber das, was ich will, als das zu tun, was die Leute von mir erwarten.“

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