Lernen Sie den erfahrenen Produzenten hinter Dutzenden der größten Hits von K-Pop kennen

Es beginnt mit einer kristallklaren, pfeifenden Melodie. Es ist süß verführerisch, wenn es aufsteigt und abfällt und Sie näher heranwinkt. Plötzlich stürzt „Favorite (Vampire)“ von NCT 127 in einen schrulligen Hip-Trap-Groove, in dem die Rapper über eine gefährliche Liebe spucken, die so weh tut. Aber diese krasse Abkehr von ihrem melodischen Anfang ist alles eine Vorwegnahme des Hauptereignisses, des Refrains, wo dieser eindringliche Refrain noch einmal hervorbricht – aber dieses Mal als kraftvolle Hymne, die schillernde harmonische Schichten des honigsüßen Gesangs der Gruppe wiegt.

In vielerlei Hinsicht ist dieser Song das Markenzeichen von SM Entertainment, wo inmitten einer skurrilen Produktion – denken Sie an plötzliche Tempowechsel, gemischte Genres, kreative Zwischenspiele – der Gesang über alles regiert. Genauer gesagt, es trägt die Fingerabdrücke von jemandem, der praktisch seit seiner Gründung dazu beigetragen hat, die emblematischen K-Pop-Sounds und Texturen von SM zu hüten. Diese Person ist KENZIE, der Produzent und Songwriter von SM Entertainment, der seit mehr als zwei Jahrzehnten daran arbeitet, den Sound von K-Pop, wie wir ihn kennen, aufzubauen.

Seit sie sich Anfang der 2000er Jahre dem K-Pop-Moloch angeschlossen hat, wurden KENZIE Hunderte von Songs zugeschrieben, von denen mindestens 30 Top-10-Singles in Korea waren. Sie hat für fast jede Gruppe geschrieben und produziert, die durch die SM-Türen gegangen ist (und in letzter Zeit auch für einige außerhalb der Agentur), von der Queen of K-Pop BoA bis zur aufstrebenden Newcomer-Girlgroup Aespa. Ihre Songs sind zum Kanon geworden: „Into the New World“ von Girls‘ Generation, „Monster“ von EXO, „Red Flavor“ von Red Velvet, „Limitless“ von NCT 127, um nur einige zu nennen. Mit Korean Air geflogen? Dann haben Sie wahrscheinlich schon einmal ein KENZIE-Original gehört, das Sie durch die Sicherheitshinweise gesungen hat.

Aber während ihre Arbeit allgegenwärtig sein mag, ist die Produzentin selbst eine relativ verschleierte Figur. Ihr einziges Interview über ihre erfolgreiche Karriere erscheint im Online-Journal ihrer Alma Mater, dem Berklee College of Music in Boston, wo sie 1999 ihren Abschluss machte. Persönlich wirkt sie dezent cool – sie trägt ein einfaches grafisches T-Shirt Gesicht umrahmt von einem Paar quadratischer, transparenter Gläser. Obwohl sie im Laufe der Jahre sicherlich schwer fassbar war, bedeutet das keine Art von Zurückhaltung. KENZIE strahlt eine schüchterne Wärme aus und lacht oft über sich selbst und mit ihren Verlagskollegen, während sie über eine Frage nachdenkt.

Der gebürtige Südkoreaner Kim Yeon-jung wuchs umgeben von Musik auf. Ihre Mutter studierte klassische Vokalmusik und schon früh erkannten ihre Familienmitglieder KENZIES eigenes musikalisches Talent. „Ich hatte das Gefühl, eine starke musikalische DNA in mir zu haben“, sagt sie auf Koreanisch. „Hörte ich ein Lied, konnte ich es sofort auf dem Klavier spielen.“ Sie lacht selbstbewusst. „Es ist irgendwie peinlich, so etwas über mich selbst zu sagen, aber das Spielen von Instrumenten war einfach für mich, auch wenn ich es nicht tat [formally] lernen … Ich fühlte mich also etwas anders als andere.“ Spulen wir ein paar Jahre vor, als KENZIE Südkorea verließ, um Berklee zu besuchen, wohl wissend, dass sie irgendwo in der Musikindustrie landen wollte, sich aber nicht ganz sicher war, wo sie hinpassen würde. K-Pop selbst hatte in den frühen Neunzigern in Südkorea gerade erst begonnen zu wachsen, mit Gruppen wie Seo Taiji and Boys und HOT, die endlich in der Musikszene Fuß fassten. „Eher als K-Pop wollte ich Musik produzieren, und das führte natürlich zu K-Pop“, sagt KENZIE. „Obwohl ich stark von klassischer Musik beeinflusst aufgewachsen bin und Instrumente wie Klavier gespielt habe, hatte ich das Gefühl, dass das, was ich damals in Pop und Elektronik hörte, die Zukunft der nächsten Musikgeneration war, und deshalb war ich sehr fasziniert von der Popmusikszene im Allgemeinen.“

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Sie hörte zu Hause vom wachsenden Erfolg von SM Entertainment und schickte ein paar Demos. Nicht lange danach unterzeichnete sie einen Vertrag mit dem Gründer Lee Soo-man und begann ihre Karriere in einer Branche, die noch versuchte, sich selbst zu definieren.

Für den größten Teil des nächsten Jahrzehnts schrieb KENZIE Songs fast ausschließlich selbst, einschließlich ihres ersten Nummer-Eins-Hits, BoAs „My Name“ im Jahr 2004. „Zu dieser Zeit gab es keine Songwriting-Camps, also alle Produzenten und Songwriter mussten sich um alles kümmern, vom Track bis zur Topline, also mussten wir alle bei Null anfangen und die gesamte Produktion machen“, sagt sie. „Alle Labels sammelten Demos, und wenn es ein bestimmtes Projekt gab, schickten sie die Briefings an alle Produzenten in Korea, und sie schickten Demos zurück, machten alles von Grund auf neu und brachten Songs dazu Die Etiketten.“ Der Sound war dem ähnlich, der von den Walkmans der jungen Leute in den USA kam. „Es war Anfang der 2000er, Leute wie Britney Spears, Produzenten wie Max Martin dominierten den Pop-Sound. Ich sage nicht, dass jeder Produzent in Korea zu diesem Sound aufgeschaut hat, aber zumindest hatten sie einen gewissen Einfluss. Ich würde sagen, das war damals ein globaler Trend.“

„My Name“ trägt sicherlich diese emblematische Textur der frühen Jahre – eine spunkige Mischung aus R&B und Pop, die an Destiny’s Child und Britney erinnert – aber auch die ersten Markierungen einer KENZIE-Produktion, mit dramatischen, vielschichtigen Streichern und Gitarre, die an ihren klassischen Hintergrund erinnern . Im Laufe der Zeit wurde der Einfluss von KENZIE noch deutlicher. „Im weiteren Sinne fühlt es sich an, als wäre die Melodie das wesentliche und wesentliche Element meiner Songs“, sagt sie. „Ich sehe Melodien als den Schlüssel, der den Song vorantreibt.“ Die Songs, die sie später in dieser Zeit veröffentlichte – darunter Number Ones „Show Me Your Love“ von TVXQ! und Super Junior sowie „Oh!“ von Girls‘ Generation. – fiel hauptsächlich in das Spektrum von R&B-Ballade und Bubblegum-Pop, mit starken Gesangsharmonien im Kern.

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Um 2013 herum begannen sich die Dinge zu ändern. Der damalige Produktionsleiter von SM, Chris Lee, brachte die Idee des Songwriting-Camps aus Europa nach Seoul. KENZIE war einer der ersten koreanischen Produzenten, die teilnahmen und zum ersten Mal mit Kreativen aus den USA und Europa zusammenarbeiteten. „Damals fühlte sich alles sehr frisch an“, erinnert sich KENZIE mit vor Nostalgie leuchtenden Augen. „Das Schöne am Songwriting Camp ist, dass es eigentlich keine bestimmten Regeln oder festgelegten Methoden gibt, sondern sich mehr um einen bestimmten Punkt dreht, an dem alle Ideen zusammenkommen und eine großartige Chemie entsteht. Es war etwas, das Ost auf West trifft. Diese [gave the songs we were making] ein anderer Charakter.“ Sie verweist auf das Beispiel von EXOs „Overdose“, einem hochdramatischen EDM-Track, der 2014 schließlich auf Platz eins aufstieg.

Folgendes meint sie mit „East meets West“: Zum Beispiel sagt sie, dass westliche (oder US-amerikanische) Melodien dazu neigen, die Verwendung eines bestimmten melodischen Motivs zu maximieren, indem sie es während des gesamten Songs wiederholen. „Im Gegensatz dazu haben K-Pop-Melodien sicherlich einige sich wiederholende Aspekte, aber darüber hinaus gibt es auch einige unerwartete melodische Änderungen. Im Vergleich zu anderen Genres hat K-Pop tendenziell dramatischere Übergänge zwischen den einzelnen Abschnitten des Songs, emotionalere Melodien und eher maximale Track- (Instrumental-) Schichten“, sagt sie. „Am Ende führen diese kleinen Änderungen schließlich zu einem großen musikalischen Thema. Wenn ich mir diese K-Pop-Melodien vorstellen würde, würde ich an eine fraktale Struktur denken. Ich persönlich habe das Gefühl, dass jede Akkordfolge immer diese eine besondere Note hat, die, wenn sie darüber gelegt wird, die Folge unerwartet vervollständigt und sie zu einer angenehmen Phrase macht, die unsere Ohren trifft. Ich grabe immer nach dieser einen besonderen Note, bis ich zufrieden bin.“

Seitdem hat KENZIE jedes Jahr an mindestens einer Nummer Eins (oder unter den Top Five) gearbeitet und das Spektrum der Genres, in denen sie arbeitet, erweitert. Red Velvets 2016er B-Seite „Some Love“ ist Tropical House; „Playdate“ von EXO-CBX versucht sich in Disco; Super Juniors Zusammenarbeit mit Leslie Grace, „Lo Siento“ aus dem Jahr 2018, spielt mit einer Mischung aus Tango, Dembow Riddim und Pop-Reggaeton. Sie denkt gerne über eine kürzlich erfolgreiche Zusammenarbeit nach, NCT Dreams Lead-Single „Hello Future“ von ihrer gleichnamigen EP 2021. „[Due to the pandemic]Moonshine, Adrian McKinnon und ich tauschten Ideen für „Hello Future“ über viele E-Mails, Zoom-Sitzungen und KakaoTalk aus [Korean WhatsApp], ohne zu wissen, dass dieser einfache Vorgang mehr als einen Monat dauern würde“, sagt sie. „Sogar die Fertigstellung des Textes war mit einigen Hindernissen verbunden, da die A&Rs und ich Meinungsverschiedenheiten bezüglich des Hauptthemas und der Verwendung bestimmter Wörter hatten. Ich habe jedoch an meine Ideen geglaubt und versucht, das Team zu überzeugen. Wir sind alle sehr glücklich darüber, wie es in die Welt hinausgekommen ist.“

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Aber nicht nur die Musik muss sich im Laufe der Zeit weiterentwickeln und neu erfinden – auch die Art und Weise, wie sie gemacht wird. Tatsächlich gibt KENZIE zu, dass der Funke, der mit der Annahme der Camps kam, zu verblassen begonnen hat. „Heutzutage, weil alle großen Labels versuchen, das gleiche System zu übernehmen und Produzenten aus verschiedenen Ländern einladen, Songcamps zu veranstalten, habe ich jetzt das Gefühl, dass die Frische und Neuheit an Schärfe verliert“, sagt sie nachdenklich. „Und das ist heutzutage als Produzent die größte Herausforderung.“ Aber KENZIE ist nicht jemand, der sich mit der Vergangenheit beschäftigt – tatsächlich hat sie es sich zu ihrem Ethos gemacht, ständig nach vorne zu schauen.

„Ich versuche, es zu überwinden, indem ich nach neuen Songstrukturen, neuen Melodien, neuen Wegen der Zusammenarbeit und neuen Wegen des Musikmachens suche. In Bezug auf die Melodien – ich neige dazu, mich sehr um Melodien zu kümmern – sagen wir oft, dass alle möglichen Melodien gemacht und in die Welt hinausgetragen wurden“, sagt sie mit einem verschmitzten Lächeln auf ihrem Gesicht. „Aber ich suche immer noch nach neuen Melodien, etwas, das sich von Melodien aus der Vergangenheit unterscheidet. Etwas, das die Musikindustrie revolutionieren würde.“

Die K-Pop-Industrie sieht sicherlich anders aus als zu der Zeit, als KENZIE bei SM anfing, aber sie weist darauf hin, dass es mehr als eine klangliche Entwicklung war. „Hörer beschäftigen sich mit K-Pop nicht nur als Musik, sondern eher mit facettenreichen Inhalten. So hat es sich entwickelt und verändert“, sagt sie. „Um genau zu sein, ich genieße es, wenn ich einen Song schreibe oder veröffentliche, die Texte neigen dazu, …

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