Er erzielte den ersten Platin-Hit.  45 Jahre später kämpft seine Familie um jeden Cent

Er erzielte den ersten Platin-Hit. 45 Jahre später kämpft seine Familie um jeden Cent

Fonda Bryant wollte wissen, was sich geändert habe. Als einer von neun Erben des verstorbenen R&B-Sängers Johnnie Taylor hatte Bryant das letzte Jahrzehnt damit verbracht, sich durch ein unergründliches Labyrinth aus Lizenzgebühren und Unternehmensjargon zu navigieren. Obwohl er nie den anhaltenden Beifall von Zeitgenossen wie Aretha Franklin und Otis Redding erhielt, war Taylor – Bryants leiblicher Vater – zwei Jahrzehnte lang eine große Kraft in Gospel, R&B und Disco und nahm im Laufe seiner Karriere auf einer Vielzahl von Labels auf.

Taylor begann als Mentee von Sam Cooke, bevor er 1966 bei Stax Records aus Memphis unterschrieb. Das angesehene Label veröffentlichte eine Reihe von Taylors unauslöschlichen Soul-Klassikern der späten Sechziger („Who’s Making Love“, „Taking Care of Your Homework“). Aber es war die Amtszeit des Sängers bei CBS/Sony Mitte der siebziger Jahre, in der Taylors Disco-beeinflusster Eargasm ihm die größte Mainstream-Präsenz seiner Karriere verschaffte.

Nicht zufällig war das Label Sony, von dem Bryant besonders frustriert war, wo ihr Vater den einzigen Nummer-Eins-Crossover-Hit seiner Karriere aufgenommen hatte, „Disco Lady“ von 1976. Seit mindestens 2011 fragte Bryant, warum Taylors Erben keine Lizenzgebühren von ihrem Vater erhielten. Bis zum Sommer 2020 war sie dem Label gegenüber offen misstrauisch geworden. Nachdem sie erfahren hatte, dass das Unternehmen im vergangenen Juni 100 Millionen US-Dollar spendete, „um soziale Gerechtigkeit und antirassistische Initiativen zu unterstützen“, wies sie darauf hin, was sie als unternehmerische Heuchelei ansah. „Wenn Sie sich angeblich für soziale Gerechtigkeit engagieren, räumen Sie zuerst Ihren Hinterhof auf“, schrieb sie im August 2020 an einen Vizepräsidenten von Sony. „Kümmern Sie sich um die schwarzen Künstler und ihre Erben, die Sie jahrzehntelang ausgenutzt haben! Bis dahin ist es nur Gerede!“

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In den nächsten Wochen führte Bryant eine Reihe von Gesprächen mit Sony und drückte ihre Frustration über das aus, was sie als mangelnde Transparenz ansah. Bis September 2020, fast ein Jahr bevor das Label eine umfassende neue unternehmensweite Initiative zur Korrektur früherer Beschwerden über Lizenzgebühren ankündigte, kehrte Sony den Kurs um und traf die überraschende Entscheidung, das nicht wiedergutgemachte Guthaben auf Johnnie Taylors Konto zu vergeben. Das Konto hatte seit Taylors Tod im Jahr 2000 stetig Einnahmen erzielt, aber wie bei vielen Künstlern, die große Vorschüsse bei Labels aufnehmen, mussten die Schulden bei Sony noch abbezahlt werden, bevor seine Erben anfangen konnten, Geld in Form von Tantiemen zu verdienen.

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„Ich begann mich zu fragen: ‚Was ist los?‘ sagt Bryant. „Warum bekommen wir das Geld nicht?“

Letzten September erklärte eine Führungskraft von Sony Bryant, dass das Label das Guthaben von 72.000 Dollar auf dem Konto ihres Vaters vernichten und „freiwillig eine kollektive, einmalige Zahlung“ von 97.000 Dollar leisten würde, die unter Taylors neun Erben aufgeteilt werden würde.

Bryants Beharrlichkeit führte zu einer Erfolgsgeschichte in der Welt der Tantiemen. Während es nicht ungewöhnlich ist, dass Labels nicht zurückerstattete Restbeträge an alteingesessene Künstler vergeben, sagen Anwälte und Lizenzgebührenexperten dem Rolling Stone, dass solche Vorkommnisse in der Regel über einen Zeitraum von Jahren hart erkämpft werden und häufig vorkommen im Rahmen eines größeren Vergleichs zwischen einem Label oder einem Künstler.

„Ich bin nicht überrascht, dass es lange gedauert hat, und ich bin froh, dass sie durchgehalten hat“, sagt Cedar Boschan, die Leiterin einer Firma, die Etiketten regelmäßig auf Tantiemenzahlungen prüft. „Ich bin froh [Sony] den Wasserhahn aufgedreht; das ist wirklich wichtig.“

„Es hat funktioniert“, sagt Tim Langridge, ein langjähriger Lizenzmanager, der zuvor Anfragen von Bryant beantwortet hat, während er Taylors Lizenzgebühren unter einem anderen Label verwaltete. „[Fonda] tat gut; sie hat sie dazu gebracht, aufmerksam zu sein.“

„Ich begann mich zu fragen: ‚Was ist los? Warum bekommen wir das Geld nicht?“ – Fonda Bryant

Laut einer mit der Angelegenheit vertrauten Quelle kam Bryants Befragung auch zu einer Zeit, als Sony bereits dabei war, zu bewerten, wie „seine Legacy-Künstler richtig machen können“. „Als Fonda Bryant zu sich kam [Sony] betraf das [her father’s account] war immer noch nicht wiedergutgemacht, ihr Timing war richtig“, sagt die Quelle, die darum bat, nicht identifiziert zu werden. „Wenn es vor 10 Jahren oder sogar vor sieben Jahren gewesen wäre, [Sony] vielleicht nicht dasselbe getan haben.“ (Sony lehnte es ab, sich zu dieser Geschichte zu äußern.)

Im Juni, neun Monate nach seiner Entscheidung über das Taylor-Konto, schockierte Sony Music die Branche, als es erklärte, dass es „bestehende nicht zurückerstattete Guthaben nicht länger auf Künstler anwenden wird“. Die Finanzstruktur der Plattenindustrie konzentriert sich seit langem auf die Idee eines „Vorschusses“: Ein Künstler erhält eine beträchtliche Vorauszahlung und ist dann im Wesentlichen gegenüber seinem Plattenlabel verschuldet, bis seine Aufnahmen genug Geld einbringen, um den Vorschuss zurückzuzahlen.

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Für die unzähligen Aufnahmekünstler, die jahrzehntelang keinen Cent an Tantiemen für Aufnahmen gesehen hatten, weil ihr Vorschuss nie zurückgezahlt worden war, bedeutete das neue Programm von Sony (mit dem Namen Artist Forward), dass Künstler von mindestens einem großen Label tatsächlich anfangen konnten, Einnahmen zu erhalten das Geld, das ihre Aufnahmen die ganze Zeit verdient hatten. In einer Branche, die auf leeren Versprechungen aufbaut, sahen viele die Ankündigung als ein seltenes Zeichen für wesentliche Veränderungen. „Ich lächele tatsächlich“, sagte der erfahrene Musikanwalt Ron Sweeney, der sich seit langem dafür eingesetzt hatte, dass die großen Labels genau diese Reform einführten. „Endlich ist etwas wirklich Gutes passiert.“

„Niemand kennt Tantiemen; sogar Menschen [who work in] Lizenzgebühren verstehen das nicht“, sagt ein Lizenzmanager

Seit mindestens 2011 erkundigte sich Bryant in einer Reihe zunehmend verärgerter E-Mails an verschiedene Lizenzmanager und Label-Anwälte nach dem Status des ungedeckten Kontos ihres verstorbenen Vaters bei Sony. „Ich möchte wissen, ob ihr die Vorschüsse, die mein Vater geschuldet habt, jetzt zurückgezahlt habt“, schrieb Bryant 2014 an Sony. „Wenn ich die Lizenzgebühren richtig lese, sieht es so aus, als hätten wir das. Würde mich das bitte jemand genau wissen lassen?“

„Sie sollten dieses Quartal eine Zahlung erhalten“, schrieb ein Sony-Mitarbeiter an Bryant zurück.

In Wirklichkeit hatte sich Bryants Konto noch nicht erholt und Bryant erhielt keine Zahlungen. Diese Korrespondenz voller Verwirrung und Missverständnisse veranschaulicht die undurchsichtige Welt der Kataloglizenzgebühren, eines kaum verstandenen Sektors der Musikindustrie, der manchmal äußerst byzantinisch erscheinen kann. Es ist ein wenig bekannter, aber lebenswichtiger Sektor der Musikindustrie, in dem Labels scheinbar weiter als üblich gehen, um die Erben von Künstlern aufzunehmen, genau diese Erben können dennoch mit Misstrauen und Missverständnissen zurückgelassen werden.

„Niemand kennt Tantiemen; sogar Menschen [who work in] Tantiemen verstehen das nicht“, sagt Langridge. Das System, sagt er, ist „so kompliziert und verrückt, dass Künstler es nicht verstehen. Natürlich verstehen Erben das nicht, und die meisten Leute im Musikgeschäft verstehen es nicht einmal.“

„Wenn man von außen nach innen schaut, mag es scheinen, ‚Oh, das sollte einfacher sein’“, sagt Laura Arias, ehemalige Analystin für Urheberrechtsabgaben bei Sony. „Aber wenn du drinnen bist, siehst du, wie viele Dinge darin stecken.“

Für Bryant hatte die Kehrtwendung von Sony eine einfache Antwort: Nachdem das Label jahrelang daran gearbeitet hatte, Erklärungen für den Status des Sony-Kontos ihres Vaters zu erhalten, kam ihr das Label, das im Sommer 2020 endlich Maßnahmen ergriff, als nichts weiter als ein Unternehmen vor, das dies versuchte Gesicht wahren.

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„Wenn George Floyd nicht ermordet worden wäre, glaube ich wirklich nicht, dass wir dieses Geld bekommen hätten“, sagt sie. „Ich habe sie dafür verantwortlich gemacht.“

Fonda Bryant Johnnie Taylor

Als Johnnie Taylor 1975 zu Sonys CBS/Columbia Records kam, war der 41-jährige Sänger ein erfahrener Hitmacher, der in den letzten zehn Jahren satte 19 Singles in den Top 20 der R&B-Charts platziert hatte. Aber Taylors Sony-Debüt sollte sich als das größte seiner Karriere erweisen: „Disco Lady“, das in den frühen Stadien des Disco-Wahns der 70er Jahre aufkam, war so beliebt, dass die Recording Industry Association of America, die den Plattenverkauf zertifiziert, ein ganzes Album kreierte neue Bezeichnung, um solche gigantischen Verkaufszahlen zu feiern. Das Lied wurde 1976 die allererste Platin-Platte.

Laut einer mit der Angelegenheit vertrauten Quelle verdiente Taylors erstes Sony/CBS-Album „Eargasm“, das von „Disco Lady“ getragen wird, den anfänglichen Vorschuss des Sängers problemlos zurück. Die Quelle sagt, dass Sony Taylor dann zusätzliche Vorschüsse für nachfolgende Alben gab, von denen keiner auch nur annähernd den Erfolg von Eargasm wiederholte. (Bryant sagt, dass ihr nie eine Dokumentation über bestimmte Fortschritte gezeigt wurde.)

In den Hit-getriebenen Post-Soul-Tagen der Disco war Taylors Geschichte laut Nelson Georges The Death of Rhythm & Blues eine gemeinsame Geschichte für schwarze Künstler bei großen Labels. Mitte der siebziger Jahre, schreibt George, verließ sich CBS auf eine Strategie, das R&B-Radio – Taylors Hochburg – als Ort zu reduzieren, an dem Platten für ihr Crossover-Pop-Potenzial vorgesprochen werden konnten. „Für viele der Soulsänger, die bei CBS unterschrieben haben, in der Hoffnung, ein Crossover-Publikum anzulocken … erwies sich diese Strategie als Katastrophe“, schreibt er. „Black Radio lehnte viele ihrer ‚Pop‘-Bemühungen nachdrücklich ab … und da CBS eine Überfülle von Acts zu promoten hatte … litten alle Veteranen … bei CBS.“

„Wenn George Floyd nicht ermordet worden wäre, glaube ich wirklich nicht, dass wir dieses Geld bekommen hätten. Ich habe sie dafür verantwortlich gemacht.“

„Niemand im Unternehmen betrachtete sie als Karrierekünstler“, sagte ein anonymer Columbia-Mitarbeiter zu George. „Sie waren Künstler, bei denen wir versuchten, einen Hit zu bekommen, und als dieser Hit vorbei war, war es vorbei.“

Durch…

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