Die Karriere von Teddy Pendergrass wurde abgebrochen.  Jetzt wird es neu bewertet

Die Karriere von Teddy Pendergrass wurde abgebrochen. Jetzt wird es neu bewertet

Die Stimme von Teddy Pendergrass war erstaunlich, muskulös genug, um Autos anzuheben und Granit zu knacken. In Zusammenarbeit mit den Elite-Autoren, Arrangeuren und Instrumentalisten von Philadelphia International Records in den siebziger Jahren war die daraus resultierende Musik oft großartig. Auch beliebt: Pendergrass brachte zwischen 1977 und 1980 jedes Jahr eine Platin-zertifizierte LP heraus.

Aber dank der teilweise segregierten Art und Weise, wie Musik in Amerika gemacht, vermarktet und konsumiert wird, behandelte der Pop-Mainstream den 2010 verstorbenen Pendergrass mit relativer Gleichgültigkeit. Er hat die Top 40 nur einmal geknackt und wurde von den meisten Kritikern zu dieser Zeit nicht anerkannt – Sie werden in den Pazz & Jop-Umfragen zum Jahresende keine Begeisterung für seine Musik finden.

„Wenn Sie einen schwarzen Mann bekommen, der groß und stramm ist und diese Art von Stimme hat, ist es sehr schwierig, sie zu starten“, erklärt Valerie Simpson, die mit Pendergrass als Teil des Songwriter-Produzenten-Künstler-Duos Ashford & Simpson zusammengearbeitet hat. „Sie haben weiße Männer, die die Musikindustrie kontrollieren; ob bewusst oder unbewusst, sie wählen nicht den strammen Schwarzen aus, um sich dahinter zu stellen.“ Aus diesem Grund fügt sie hinzu: „[Pendergrass] wurde nicht in dem Maße gefeiert, wie er hätte sein sollen.“

Zwei neue Projekte sollen das ändern. Den Anfang macht „Teddy Pendergrass: If You Don’t Know Me“, die neueste in einer Flut von Musikdokumentationen, die am 8. Februar bei Showtime Premiere feierte. Darüber hinaus arbeitete Wasted Talent, eine der Firmen, die den Film produzierten, auch mit Sonys Legacy Recordings zusammen und die Veröffentlichung Mixmag, um eine EP zusammenzustellen, die Koryphäen der zeitgenössischen Tanzmusik dazu bringt, Pendergrass‘ Arbeit zu remixen. Teddy Pendergrass: The Remixes erscheint am 8. März.

If You Don’t Know Me argumentiert, dass Pendergrass‘ Mangel an Auszeichnungen teilweise auf die Zeit vor seiner Solokarriere zurückzuführen ist: Der Sänger begann als Schlagzeuger in Harold Melvin & the Blue Notes, einem langjährigen Soul-Ensemble. „Er blieb fast unbemerkt, nur seine Stimme konnte es nicht [go unnoticed]“, sagt Simpson. „Er stach in diesen frühen Shows hervor, also musste er das Schlagzeug schließlich aufgeben.“

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Pendergrass debütierte 1972 als Sänger auf der Blue Notes-Single „I Miss You“, einer hoch aufragenden, haarsträubenden Ballade, die im Laufe von acht Minuten zunehmend zerreißender wird. Der Track bescherte den Blue Notes ihren allerersten Top-Ten-R&B-Hit.

Aber Pendergrass‘ drehbuchreifer Sprung vom hinteren Ende der Bühne nach vorne und in die Mitte spiegelte sich nicht in der Abrechnung der Single wider. Der Track wurde Harold Melvin und den Blue Notes zugeschrieben; Es waren Recherchen erforderlich, um herauszufinden, wer hinter der Vollgas-Lead-Vocals steckt, die manchmal so aus den Fugen geraten ist, dass sie droht, „I Miss You“ ganz zu verschlucken. „Die Tatsache, dass sie nicht Teddy Pendergrass and the Blue Notes hießen, hat seinen Bekanntheitsgrad beeinträchtigt“, sagt Olivia Lichtenstein, die Regie bei If You Don’t Know Me führte.

Es ging nicht nur um Anerkennung. Der Film behauptet auch, dass Melvin den Löwenanteil der Gewinne der Blue Notes aufgesaugt hat. Die Gruppe sammelte weiterhin R&B-Hits, darunter weitere Balladen und treibende Nummern, die den Aufstieg der Disco vorwegnahmen und es Pendergrass ermöglichten, Aufruhr auf der Tanzfläche zu verursachen. Aber If You Don’t Know Me deutet stark darauf hin, dass die Erlöse aus dem Erfolg der Blue Notes nicht gerecht verteilt wurden: Unterwegs übernachtete der 1997 verstorbene Melvin in schicken Suiten, während die anderen Gruppenmitglieder in billigen Motels ein paar Cent knauserten . Dies trug schließlich zu Pendergrass‘ endgültiger Entscheidung bei, zu schneiden und zu rennen. Melvin reagierte, indem er dem Sänger mit Körperverletzung drohte.

Als sich Pendergrass mit seinem gleichnamigen Album von 1977 selbstständig machte, konnte er endlich etwas von dem Bekanntheitsgrad genießen, den seine Stimme verdiente, und mit seinen Hits bessere Splits verdienen. Er sang weiterhin heiße Balladen, und auf den folgenden Alben wurden Pendergrass‘ langsame Nummern deutlich erotischer, oft mit Titeln, die gleichzeitig als Befehle dienten: „Close the Door“, „Come Go With Me“, „Turn off the Lights“.

Diese dienten als Stimmvitrinen. „Wenn man sein A Capella hört, hat er immer alles hineingegossen“, sagt DJ Pierre, der Erfinder von Acid House, der an der bevorstehenden Zusammenstellung von Pendergrass-Remixen mitgewirkt hat. „Ich weiß nicht, warum er nicht bei jeder Show erschöpft und außer Kraft war. Er schreit manchmal fast.“

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Während einige Kritiker diese Kraft als „Macho-Brustschlag“ verspotteten, ging es Pendergrass nicht nur um hämmernde Kraft. „Er hatte viel Spielraum“, fügt Simpson hinzu, die Pendergrass‘ Version von „Is It Still Good to Ya“, an der sie mitgeschrieben hat, ihrer eigenen vorzieht. „Er war kein Vier-Noten-Wunder. Es war eine Freude, ihm zuzuhören.“

Um seine Balladen auszugleichen, machte Pendergrass Club-Platten, die gleichzeitig makellos und wild waren, und folgte der Tradition von Blue Notes-Singles wie „Bad Luck“. Das Intro von „The More I Get, the More I Want“ ist eine Mini-Tour-de-Force für sich, mit einem zweiteiligen Frage-und-Antwort-Bassriff, Doppellinien auf der Gitarre, juckendem, rasendem Hi -Hüte und schmerzhafte Harmonien von Pendergrass. Das ist alles, bevor die Hörner, das Orchester, die Background-Sänger und das komplette Schlagzeug an die Arbeit gehen. Singles wie diese sind der Grund, warum „Teddy mit den Wurzeln dessen verbunden ist, warum ich tue, was ich tue“, sagt DJ Pierre.

Trotzdem sah sich Pendergrass immer noch Hindernissen für eine weit verbreitete Anerkennung gegenüber. Die berüchtigte Disco Demolition Night im Jahr 1979 war ein Beispiel für den nicht so latenten Rassismus (und Homophobie), der in den siebziger Jahren unter weißen Hörern und Gatekeepern im Radio weit verbreitet war. In ähnlicher Weise war MTV dafür berüchtigt, dass es sich weigerte, die frühen Arbeiten von Künstlern wie Prince und Michael Jackson zu unterstützen, bis zu dem Punkt, an dem Walter Yetnikoff, der damalige Präsident von CBS Records, drohte, den Rest seiner Musik aus der MTV-Rotation zu streichen, wenn der Kanal dies nicht tat Gib Jackson eine Chance. Und laut Simpson waren Prince und Jackson „einfacher zu verkaufen“ als Pendergrass.

Während Pendergrass zwischen 1977 und 1982 eine überragende Präsenz auf dem R&B-Circuit hatte – Millionen verkaufter Alben und an einem Punkt fünf Top-Ten-Hits in Folge –, ignorierte ihn der Pop-Mainstream größtenteils. Die einzige Single, die es schaffte, die Top 40 der Hot 100 zu dellen, war „Close the Door“. Pendergrass‘ Musik wurde nicht im Popradio gespielt. Er wurde nur innerhalb seines Genres für Grammys nominiert. Er hat nicht gewonnen.

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Pendergrass war nicht der Einzige, der in dieser misslichen Lage steckte. Frankie Beverly und Maze veröffentlichten zwischen 1977 und 1983 sechs aufeinanderfolgende goldzertifizierte Alben, hatten aber keine Crossover-Präsenz. The Gap Band wurde im gleichen Zeitraum zweimal mit Gold und zweimal mit Platin ausgezeichnet, schaffte aber nur zwei Top-40-Hits.

Theoretisch könnten Musikjournalisten ein Gegengewicht schaffen, indem sie prominente schwarze Künstler ins Rampenlicht rücken, die von weißen Zuhörern ignoriert wurden. Aber als die Pazz & Jop-Umfrage unter Musikkritikern auf 1977 zurückblickte, gab es kein einziges Soul-Album in ihren Top Ten. Die schwarzen Sänger, die in den späten siebziger und frühen achtziger Jahren von Kritikern geehrt wurden, waren in der Regel die seltenen, die Crossover-Hits erzielten – Donna Summer, Prince – oder solche mit Prä-Disco-Motown-Stammbäumen: Stevie Wonder, Marvin Gaye. Pendergrass und Beverly und Charlie Wilson von der Gap Band – und viele mehr – hatten nicht so viel Glück.

If You Don’t Know Me postuliert, dass Pendergrass trotz der Hindernisse auf seinem Weg sowieso ein Crossover-Star geworden wäre. Aber 1982 verletzte sich der Sänger bei einem Autounfall an der Wirbelsäule, wodurch er von der Hüfte abwärts gelähmt war. „Er war kurz davor, zum globalen Superstar zu werden“, versichert Lichtenstein. „Da hatte er den Unfall. Dann trat er mehrere Jahre lang nicht auf, und obwohl er Platten aufnahm und vier seiner Alben mit Gold ausgezeichnet wurden, trat er nicht oft persönlich auf und ging auf die Bühne.“

Sein Mangel an Anerkennung durch den Mainstream, selbst in einer Zeit, in der Geschichtsrevisionismus alltäglich ist, „machte es schwieriger“ für Lichtenstein, die Finanzierung ihres Films zu sichern. „Wenn Sie zu jemandem gehen und sagen: ‚Ich möchte einen Film über Prince machen‘, wird das einfacher“, sagt sie. „Man muss hartnäckig sein. Es ging darum, Leute zu finden, die es verstanden und ihn erwischt haben.“

Aber als sie sich an die Freunde und Mitarbeiter von Pendergrass wandte, um sie zu bitten, in If You Don’t Know Me zu erscheinen, war Lichtenstein von ihren Antworten ermutigt: „Einer der ständigen Refrains der Leute war: ‚Teddy hat das verdient.’“

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